Edward Anthony Jenner

Edward Anthony Jenner è stato un medico  britannico, noto per l’introduzione del vaccino contro il vaiolo e considerato il padre dell’immunizzazione.

  1796- Un  medico, una pastorella  e un bambino sono i protagonisti della scoperta che ha salvato la vita a milioni di persone. Tutto iniziò attorno alla metà del ’700 nelle campagne inglesi, dove lo studente di medicina Edward Jenner amava recarsi. Un  giorno Jenner chiese del latte a una mungitrice e il discorso cadde inevitabilmente sul vaiolo,che stava mietendo molte vittime nella zona. La pastorella disse di non temerlo, perché aveva già fatto il vaiolo delle vacche che l’aveva resa immune alla malattia dell’uomo. Jenner si si ricordò di quel colloquio una ventina di anni dopo, quando dovette occuparsi, come medico, di vaiolo. Capì allora che in qualche modo il vaiolo dei bovini rendeva i pastori resistenti.

I suoi colleghi però lo presero per pazzo. Così abbandonò l’idea e solo sul finire del secolo decise di approfondire l’intuizione. Con una procedura che oggi farebbe rabbrividire, estrasse il liquido dalle vesciche del vaiolo bovino e lo inoculò al figlio di un suo squattrinato inserviente: James Phipps, di 8 anni. Due mesi dopo gli iniettò del materiale infetto prelevato da un malato e James,“miracolosamente”, non si ammalò. Jenner spiegò che l’inoculazione del vaiolo vaccino aveva provocato nel bimbo una malattia attenuata ma sufficiente al suo organismo per predisporre le difese contro la forma umana. La teoria fece il giro del mondo e Jenner divenne una celebrità.  Altre malattie hanno seguito percorsi analoghi e il vaiolo, grazie al vaccino, è ormai sparito dalla faccia della Terra: l’ultimo caso si è registrato nel 1977.

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